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超薄脊柱植入物可助治療頑固疼痛

科技日報

  腰酸背痛膝勞損,慢性疼痛難忍何時休?有了新技術,或許無需再擔心。據近日發表在《科學進展》雜志上的論文,英國劍橋大學的研究人員結合軟機器人制造技術、超薄電子學和微流體技術,開發出一種超薄充氣設備,可以治療最劇烈的肢體疼痛,如無法通過止痛藥治愈的腿部和背部疼痛,而無需進行侵入性手術。該設備或成為治療全球數百萬人頑固性疼痛的有效、長期解決方案。

  每個人都會經歷疼痛,對絕大多數人來說,它是暫時的、可治療的。而對一些人來說,疼痛會使他們變虛弱,對健康帶來威脅。在英國,背部疼痛是導致殘疾的主要原因,每年造成約120億英鎊的經濟損失。在美國,據疾病控制和預防中心估計,每12名美國人中就有一人患有頑固性背痛。非類固醇抗炎藥,如布洛芬、阿司匹林等,或阿片類藥物,如可卡因、嗎啡等,對于這類疼痛的常規治療是不起作用的。

  被稱為“神經痛的終極治療手段”的脊髓電刺激(SCS)是頑固性背痛或其他類型神經性疼痛的一種治療選擇,盡管有效,但使用受限。目前,全球每年只有約5萬病例可進行SCS手術。因此,每天仍有數百萬人在與慢性疼痛作斗爭。

  此次研發的新裝置非常薄,大約只有一根頭發的厚度,約60微米,可卷成一個小圓柱插入針頭中,然后植入脊柱的硬膜外間隙——與無痛分娩針打的是同一部位。

  一旦定位正確,由于微流體通道,該裝置就會被水或空氣充滿,像一個小小的空氣床墊一樣展開,覆蓋脊髓的大范圍區域。當連接到脈沖發生器時,超薄電極開始向脊髓發送小電流,從而干擾疼痛信號。

  研究人員在設備中加入了一些鉍顆粒,這樣即使設備很薄,也可通過X射線觀察到。他們在體外和人體模型上驗證了這種設備。早期測試表明,它除了能有效治療多種形式的疼痛之外,還可能被改造成一種針對潛在的癱瘓或帕金森氏癥的治療方法。

  該論文資深作者之一、劍橋大學臨床神經科學系的達米亞諾·巴隆博士說:“我們制造設備的方式意味著還可以增加更多的電極,或者把它做得更大,以便更精確地覆蓋更大范圍的脊柱!

  研究人員表示,希望開展更進一步的臨床試驗,在兩到三年內開始在患者身上測試該設備。

  總編輯圈點:

  腰酸背痛,對許多年輕上班族和老年人來說,都是一種頻繁出現而又不得不忍受的痛苦。如果只是輕癥,一般通過休息便可緩解。一旦發展到比較嚴重的程度,以至于影響正常工作和生活,那就不得不尋找治療良方了。然而,在脊椎上動手術可不是鬧著玩。最新方法不用侵入性手術,就能治療腰背部難言之痛,真是此類患者的福音。

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